NOTE: English translation follows Thai text

โปรดติดตามข้อมูล ที่เราจะทำเพิ่มเติมให้ผู้ที่สนใจได้ที่ Sea Air Thai Facebook ขอบคุณสำหรับการอ่านและแชร์ให้ผู้ไม่รู้ ได้รู้ครับ

ก่อนอื่นต้องขอแสดงความเสียใจกับครอบครัวของ 2 นักศึกษาไทย ที่ประสบอุบัติเหตุรถยนต์ตกเหวลงไปในแม่น้ำคิงส์ (Kings River) ในพื้นที่เขตเฟรสโน มลรัฐแคลิฟอร์เนีย (Fresno County) ซึ่งมีการวิพากวิจารณ์กันอย่างกว้างขวาง ถึงระยะเวลาและการปฏิบัติการเก็บกู้ ที่ดูเหมือนเป็นการเฝ้ารอที่ยาวนาน ในฐานะผู้ทำงานอยู่ในแวดวงการค้นหาและกู้ภัย เราขอแชร์ข้อเท็จจริงเพื่อเป็นข้อคิด และชี้ให้เห็นปัจจัยแวดล้อมต่างๆที่เกี่ยวข้อง บนพื้นฐานของเหตุและผล ประกอบเหตุการณ์ที่เกิดขึ้น ดังนี้

ภาพเปรียบเทียบราวกั้น ก่อนและหลังเกิดเหตุ

หากเหตุเกิดในพื้นที่ปกติ เช่น รถชนกันบนถนน หรือรถตกลงข้างไหล่ทาง ไม่ว่าจะเป็นเขตเมืองหรือในที่ชุมชน การเข้ากู้ภัยที่สามารถนำยานพาหนะเข้าถึงที่เกิดเหตุ มักจะทำได้อย่างรวดเร็ว แต่ในกรณีนี้จุดเกิดเหตุที่รถตกไปนั้น มีปัญหาที่เป็นอุปสรรคสำคัญหลายๆประการ

  • Fresno County Sheriff's Search And Rescue Team performing a body recovery on the Kings River.

    ภาพเจ้าหน้าที่ชุดค้นหาและกู้ภัยของ Fresno County Sheriff ในขณะดำเนินการกู้ร่างผู้เสียชีวิตจากเหตุจมน้ำ ในแม่น้ำคิงส์ (Kings River)

    สภาพกายภาพของบริเวณที่รถตกจากถนน : ถนนหมายเลข 180 (Freeway 180) เป็นถนนที่มีทิวทัศน์แวดล้อมสวยงาม นักท่องเที่ยวจึงนิยมขับรถชมวิวและถ่ายรูป มีจุดให้เล่นสกี ตั้งแคมป์ ตกปลา และมีรีสอร์ทที่พักรองรับ ถนนเส้นนี้เป็นถนนบนภูเขา ซึ่งมีจุดให้เลี้ยวโค้งบ่อยครั้ง และมีช่วงที่เป็นทางแคบ ต้องใช้ความระมัดระวังในการขับขี่สูง หากขับขี่ด้วยความเร็วสูงจะเกิดอันตราย ผู้ที่ไม่ชำนาญทางมักจะเลี่ยงไปใช้ถนนเส้นอื่น จุดที่รถพุ่งตกไปนั้นเป็นบริเวณทางโค้งหักศอก มีการสร้างแนวรั้วกั้นเพื่อลดแรงปะทะ โดยความสูงจากถนนลงไปถึงจุดที่รถตกมีความลึกราว 640 ฟุต (ประมาณ 195 ม.) และเบื้องล่างเป็นร่องน้ำที่ไม่มีถนนเข้าถึง

  • ตำแหน่งที่พบและสภาพของตัวรถ : รถยนต์ที่ประสบเหตุตกจากหน้าผาสูง ลงไปกระแทกและติดอยู่ตรงโขดหินกลางแม่น้ำ และมีแก่งน้ำตกห่างไปอีกไม่ไกลจากจุดที่รถหยุดอยู่ ซึ่งน้ำในปัจจุบันยังมีระดับสูงและแรง เกินกว่าจะเดินเข้าถึงตัวรถได้ หากมีการเปลี่ยนแปลงของกระแสน้ำ ซึ่งเกิดขึ้นอยู่เสมอ หรือมีน้ำหนักอื่นใดไปกระทบ รถคันดังกล่าวก็อาจจะเคลื่อนออกจากจุดเดิมได้เช่นกัน ข้อมูลจากสถานกงสุลใหญ่ ณ นครลอสแอนเจลิส แจ้งว่า “สภาพด้านหน้ารถจมอยู่ในน้ำ ท้ายรถโผล่พ้นน้ำ และถุงลมนิรภัยในรถทำงานทุกด้าน ปิดบังกระจกที่แตกเกือบทุกด้าน ทำให้ไม่สามารถมองเห็นภายในรถ…” และยังไม่สามารถยืนยันสภาพผู้เสียชีวิตภายในรถได้ชัดเจน
  • ปริมาณและกระแสน้ำ : แม้ว่าแม่น้ำคิงส์จะไม่ใช่แม่น้ำที่กว้างใหญ่ แต่ในปัจจุบันเป็นช่วงที่มีกระแสน้ำไหลแรงและเชี่ยวกราก กระแสน้ำในแต่ละวันมีการเปลี่ยนแปลงอยู่ตลอดเวลา จากการประเมินสภาพอากาศในปีนี้ บนเทือกเขาของมลรัฐแคลิฟอร์เนีย มีหิมะตกลงมามากกว่าปีก่อนๆ และละลายลงสู่แม่น้ำในปริมาณมาก ทำให้รูปแบบของกระแสน้ำไหลบ่าแรงและเชี่ยว และมวลน้ำที่มากกว่าปกติ ความลึกของระดับน้ำของวันนี้อยู่ที่ประมาณ 6 ฟุต(2 ม.) และรถคันดังกล่าวก็กำลังถูกแรงดันน้ำ ปะทะอยู่ตลอดเวลาเช่นกัน
  • อุณหภูมิของน้ำ : แม่น้ำคิงส์ รองรับน้ำซึ่งมาจากการละลายตัวของหิมะบนภูเขาโดยตรง น้ำจึงมีอุณหภูมิเย็นจัดในจุดที่หิมะละลาย เช่นเดียวกับน้ำในกระติกน้ำแข็ง อุณหภูมิเฉลี่ยของน้ำในพื้นที่อยู่ราวๆ 2 องศาเซลเซียส(ประมาณ 35 องศาฟาเรนไฮต์) และแปรผันตามสภาพอากาศปัจจุบัน น้ำที่เย็นจัดส่งผลต่อร่างกายของคนปกติ ซึ่งไม่สามารถทนอยู่ได้นาน
  • Reeving High Line สะพานเชือกข้ามสิ่งกีดขวาง พร้อมหย่อนลงและดึงขึ้น ควบคุมการฝึกโดย วิทยากรผู้เชี่ยวชาญระบบเชือกกู้ภัยจากบจก. ซี แอร์ ไทย

    อาการของผู้บาดเจ็บ : เมื่อพูดถึงผู้ประสบเหตุ คาดว่าน่าจะมีอาการบาดเจ็บสาหัส จากแรงอัดกระแทก ของรถที่พุ่งตกลงมาด้วยความเร็วสูง ด้วยระยะตก 195 ม. (เทียบเป็นความสูงเกินครึ่งหนึ่งของตึกใบหยก จุดสูงสุดของตึกใบหยกรวมเสาอากาศ 328 ม.) และมีแนวโน้มของการเสียชีวิตในที่เกิดเหตุ กรณีนี้หากมีผู้รอดชีวิตในช่วงแรกของอุบัติเหตุ แม้กับร่างกายของคนสุขภาพดีปกติ เมื่อต้องแช่อยู่ในน้ำเย็นเป็นเวลานาน ภายในเวลาไม่เกินครึ่งชั่วโมง ก็อาจจะหมดสติ และภายใน 1 ชั่วโมงหากไม่ได้รับการรักษาก็อาจจะเสียชีวิต จากภาวะที่ร่างกายมีอุณหภูมิต่ำเกินไป จนไม่สามารถปรับสู่สภาวะเดิมได้ (hypothermia) ผู้ที่บาดเจ็บอยู่แล้ว จึงไม่สามารถทนต่ออาการบาดเจ็บ และความเย็นของน้ำรวมกัน หรือรอดชีวิตได้เกินไปกว่าช่วงเวลาดังกล่าว

  • ระยะเวลาเปลี่ยน สถานการณ์เปลี่ยน : ในทางการแพทย์ เมื่อเวลาผ่านไปเกินกว่า 1 ชั่วโมงจากนาทีเกิดเหตุ โอกาสที่ผู้บาดเจ็บจะรอดชีวิตจากเหตุการณ์ครั้งนี้ จึงแทบไม่มีความเป็นไปได้ และในปัจจุบันเวลาได้ผ่านไปแล้วเกินกว่า 2 สัปดาห์ วันนี้ (13 ส.ค. 2017) ภารกิจการเข้าช่วยเหลือผู้รอดชีวิต จึงปรับเปลี่ยนไปเป็น การกู้ร่างผู้เสียชีวิตแทน และเมื่อเป็นการเก็บกู้ร่างไร้วิญญาณของผู้เสียชีวิต ดังนั้นการเผชิญหน้ากับความเสี่ยง และแข่งกับเวลาเพื่อช่วยเหลือผู้รอดชีวิตให้ปลอดภัย จึงไม่ใช่เรื่องเร่งด่วนอีกต่อไป เพราะทุกวินาทีที่ผ่านไป ไม่ได้เป็นนาทีชีวิตของผู้รอการช่วยเหลืออีกแล้ว สิ่งสำคัญที่ต้องทำต่อจากนี้คือ การวางแผนที่รัดกุมและมีความเป็นไปได้ อยู่บนพื้นฐานของความปลอดภัยเท่าที่จะทำได้ เพื่อไม่ให้มีผู้บาดเจ็บและเสียชีวิตเพิ่มขึ้นอีก
  • การเข้าถึงตัวรถ : รถยนต์ซึ่งตกจากที่สูงกว่า 195 เมตร อยู่ในสภาพพังยับเยินอย่างเห็นได้ชัด โดยส่วนหน้าของรถ, หลังรถ รวมถึงหลังคาตัวรถ ยุบเข้าในห้องโดยสาร และรถติดอยู่บนโขดหินกลางแม่น้ำ ในหุบเหวลึกซึ่งน้ำไหลแรงและเย็นจัด อุปสรรคที่ท้าทายจึงไม่ใช่แค่เรื่องความสูงเท่านั้น การเข้าถึงพื้นที่เกิดเหตุ อาจไม่ใช่เรื่องยากสำหรับนักปีนเขาที่มีอุปกรณ์ และทีมกู้ภัยบนที่สูงผู้เชี่ยวชาญ แต่ในกรณีนี่เองการเข้าถึงตัวรถได้ ไม่ว่าจะโรยตัวลงสู่ที่หมาย หรือหย่อนเจ้าหน้าที่ลงด้วยอากาศยานก็ตาม ต่างก็เป็นเพียงแค่จุดเริ่มต้น ของการทำงานบนภาวะวิกฤตเท่านั้น ปลายทางคือการนำร่างผู้เสียชีวิต ออกมาให้สำเร็จและปลอดภัย
    หน่วยทหารป้องกันประเทศประจำรัฐแคลิฟอร์เนีย (California National Guard) ใช้เฮลิคอปเตอร์ชีนุก (Chinook) บินวนสำรวจและเก็บข้อมูลเหนือจุดเกิดเหตุ

    หน่วยทหารป้องกันประเทศประจำรัฐแคลิฟอร์เนีย (California National Guard) ใช้เฮลิคอปเตอร์ชีนุก (Chinook) บินวนสำรวจและเก็บข้อมูลเหนือจุดเกิดเหตุ

  • วิธีการนำร่างผู้เสียชีวิตออกจากตัวรถ : การนำร่างผู้เสียชีวิตออกจากตัวรถในกรณีนี้ เป็นเรื่องยากยิ่งกว่าการเข้าให้ถึงจุดเกิดเหตุ และคงจะหนีไม่พ้นที่จะต้องนำ เครื่องมือตัดถ่างชนิดพิเศษ ซึ่งสามารถทำงานใต้น้ำได้ต่อเนื่องเป็นเวลานาน และต้องอาศัยผู้ชำนาญการใช้อุปกรณ์ดังกล่าว เตรียมตัวลงไปตัดเปิดรถในน้ำเชี่ยว บนจุดที่ไม่ปลอดภัย และไม่มีที่ให้ยืนได้มั่นคง ตัวรถเองก็สามารถถูกดันออกจากจุดเดิมได้เสมอ ในขณะที่ต้องยืนและตัดรถให้ได้ ก็จะต้องแข็งแรงมากพอที่จะเกร็งกล้ามเนื้อ สู้กับแรงดันของกระแสน้ำเย็น ซึ่งพุ่งปะทะและม้วนดึงตัวให้จมลงใต้น้ำอยู่ตลอดเวลาอีกด้วย ซึ่งในความเป็นจริงคงไม่มีใครสามารถยืนนิ่งๆ ในน้ำเชี่ยวกรากและเย็นจัดได้นาน และแน่นอนว่าเสี่ยงต่อชีวิต หากต้องเลือกใช้วิธีการนี้
  • แนวโน้มของการเกิดเหตุซ้ำซ้อน : ในขณะที่กำลังตัดรถอยู่ ชิ้นส่วนต่างๆจะถูกน้ำดันให้หลุดไปตามกระแสน้ำ แรงปะทะของน้ำสามารถพลิกให้รถกดทับผู้ที่อยู่ด้านนอกตัวรถ หรือผลักให้รถถูกพัดไปไกลจากจุดเดิม การจะนำตัวผู้เสียชีวิตออกจากรถให้เร็วที่สุด โดยหวังว่ารถจะไม่เคลื่อนที่ในน้ำเชี่ยว คงต้องวางแผนระวังป้องกัน และใช้อุปกรณ์รวมทั้งความพยายามอย่างสูง หากไม่นับรวมปัญหาทางกายภาพของน้ำแล่ว สิ่งแรกที่ควรปฏิบัติให้ถูกต้องปลอดภัย ก่อนการตัดหรือถ่างรถยนต์ ในกรณีที่รถอยู่บนพื้นราบ เช่น บนถนน คือการใช้อุปกรณ์ค้ำยันจุดต่างๆรอบตัวรถ เช่น แท่นค้ำยัน, หมอนลมแรงดันสูง ฯ ให้รถซึ่งอยู่ในสภาพไม่สมบูรณ์จากอุบัติเหตุ เกิดความมั่นคงไม่โยกคลอน และนิ่งสนิทเท่าที่จะทำได้ ก่อนที่จะเริ่มทำการตัดชิ้นส่วนต่างๆ ออกเสียด้วยซ้ำไป ในกรณีการค้ำยันรถในแม่น้ำเชี่ยวกราก และมองไม่เห็นพื้นล่างได้นี้ ก็แทบจะเป็นไปไม่ได้อีกเช่นกัน
  • ความเป็นไปได้ : 1. สถานกงสุลใหญ่ ณ นครลอสแอนเจลิส แถลงว่าได้มีการใช้อากาศยานบินวนเก็บข้อมูลในพื้นที่ ตั้งแต่เวลา 19.00 น. ของวันที่เกิดเหตุ คือวันพุธที่ 26 ก.ค. 2017 โดยทีมค้นหาและช่วยชีวิตเขตเฟรสโน (Fresno SAR) ร่วมกับหน่วยทหารป้องกันประเทศประจำรัฐแคลิฟอร์เนีย (California National Guard) และมีแนวโน้มความเป็นไปได้ในการกู้ร่าง ซึ่งติดอยู่ภายในรถยนต์ ด้วยการใช้เฮลิคอปเตอร์แบบชีนุก (Chinook) ของทหารทำการยกรถยนต์ออกจากกลางแม่น้ำ ซึ่งวิธีนี้ความเสี่ยงจะตกอยู่กับทีมนักบิน และเจ้าหน้าที่กู้ภัยทันที ด้วยความที่พื้นที่ดังกล่าวเป็นร่องเขาแคบ และมีความแปรปรวนของกระแสลมอยู่ตลอดเวลา พื้นที่ว่างในการบังคับเครื่องบินจึงเหลือน้อย ในขณะที่เครื่องบินอยู่เหนือร่องน้ำ แรงอัดจากลมของใบพัดเครื่องบินเอง ประกอบกับความแรงผลักดันของน้ำ ก็อาจจะพัดให้รถยนต์ไหลออกจากโขดหิน ซ้ำให้สถานการณ์เลวร้ายลงได้อีก และต้องไม่ลืมว่ามีกำแพงธรรมชาติประกบอยู่สองข้างนั่นคือภูเขา หากเครื่องยนต์เกิดขัดข้อง นักบินอาจจะหักหลบไม่พ้น หรือใบพัดฟาดไปโดนหิน เฮลิคอปเตอร์อาจตกกระแทกทำให้บาดเจ็บ หรือเสียชีวิตได้เช่นกัน แต่เมื่อวิธีการนี้เป็นทางเลือกหนึ่ง ที่จะช่วยลดเวลาและลดความอันตราย ของชุดค้นหาและกู้ภัยอื่นๆได้ ก็ดูจะเป็นทางเลือกที่คุ้มค่า ต่อการเสี่ยงมากกว่าวิธีการอื่นๆ

กราฟแสดงให้เห็นถึงปริมาณของมวลน้ำในปีนี้ที่สูงกว่าปีที่ผ่าน ๆ มาในช่วงเวลาเดียวกันถึง 6 เท่า

กราฟแสดงมวลของน้ำ ตั้งแต่วันเกิดเหตุ แปรผันระหว่าง 45 คิวบิกเมตร/วินาที และ 17 คิวบิกเมตร/วินาที

หน่วยบินของกองทัพบกสหรัฐ และทหารป้องกันประเทศประจำรัฐแคลิฟอร์เนีย มีเจ้าหน้าที่กู้ภัยที่มีความชำนาญ ในการช่วยเหลือกรณีอากาศยานประสบเหตุ Downed Aircraft Recovery Team (DART) สามารถนำเจ้าหน้าที่เข้าถึง และออกจากจุดเกิดเหตุได้อย่างรวดเร็ว เมื่อใช้เฮลิคอปเตอร์เข้าช่วย เจ้าหน้าที่ก็จะมีสมาธิและมุ่งความสนใจ ไปยังสิ่งที่ฝึกฝนมาในเวลาที่จำกัด ตามขั้นตอนของแผนงานที่วางไว้ได้เต็มที่ เจ้าหน้าที่หน่วยบินดังกล่าวของทหาร ได้รับการฝึกฝนมาอย่างดีและมีประสบการณ์ เคยนำเฮลิคอปเตอร์ชีนุกและแบล็คฮอร์ค มาใช้ในภารกิจกู้ภัยอากาศยานตกจากอุบัติเหตุ ในมลรัฐแคลิฟอร์เนียมาแล้วก่อนหน้านี้

  • US Army Blackhawk Helicopter being used to recover an aircraft.

    เฮลิคอปเตอร์แล็คฮอร์ค Blackhawk ของกองทัพบกสหรัฐ ถูกนำมาใช้ในภารกิจกู้ซากอากาศยานประสบเหตุ

    ความเป็นไปได้: 2. (ข้อมูลจากหนึ่งในเจ้าหน้าที่ผู้เกี่ยวข้องกับ ในการกู้ภัยที่แคลิฟอร์เนีย) บอกกับเราว่า มีความเป็นไปได้ในการใช้เฮลิคอปเตอร์ ส่งเจ้าหน้าที่และอุปกรณ์เชือกกู้ภัยลงไปยัง 2 ฝั่งของร่องเขา เพื่อติดตั้งระบบเชือก Reeving Highline และหย่อนเจ้าหน้าที่ลง โดยใช้ระบบเชือกเป็นจุดยึดตัวเจ้าหน้าที่ ไม่ให้ถูกกระแสน้ำพัดและกดให้จมลงไป หรือกรณีถูกพัดให้ตกจากจุดที่ยืน ก็ยังสามารถยึดตัวเจ้าหน้าที่ไว้ได้ การล็อคตัวเจ้าหน้าที่ด้วยระบบนี้ จะช่วยให้ทั้งยึดและดึงบุคคลหรืออุปกรณ์ ให้ขึ้นและลงพื้นที่ได้อีกด้วย เมื่อลงไปถึงตัวรถแล้ว เจ้าหน้าที่ก็จะนำอุปกรณ์มาตัดเปิดรถออก นำร่างผู้เสียชีวิตออกจากรถ แต่ขั้นตอนที่กล่าวมานี้ ในทางปฏิบัติจะต้องใช้การประสานงาน และจังหวะที่รวดเร็ว ในขณะที่ดึงร่างออกมา ก็ต้องระวังไม่ให้ถูกกระแสน้ำพัดร่างไปอีกด้วย

  • ปัจจัยสุดท้ายซึ่งอาจจะเป็นข้อสรุป : การรอคอยที่ยาวนาน ถ้ามองผิวเผินจะดูเหมือนผู้ที่เกี่ยวข้อง อยู่นิ่งเฉยไม่ทำอะไร ปล่อยให้เวลาเดินผ่านไปแต่ละวัน แต่ความจริงย่อมสวนทางกับความรู้สึก สัจธรรมก็ยังคงบอกเราเสมอว่า มนุษย์ไม่อาจอยู่เหนือธรรมชาติได้ และในเวลานี้ก็ขึ้นอยู่กับธรรมชาติจะเอื้ออำนวยหรือไม่ การรอคอยที่ผ่านมา เพื่อให้ระดับน้ำลดลงกว่าปัจจุบัน เมื่อน้ำลดลง กระแสน้ำน้อยลง แรงปะทะก็จะลดลง หัวใจของสิ่งที่รอคอย คือความปลอดภัยต่อทุกๆชีวิตก็จะมีมากขึ้น เจ้าหน้าที่ทุกฝ่ายก็จะใช้โอกาสและจังหวะเข้าช่วงชิงและดำเนินการเก็บกู้ ตามแผนที่วางไว้ได้อย่างรวดเร็ว ทั้งนี้ก็เพื่อความเคารพต่อร่างของผู้เสียชีวิตทั้ง 2 และทีมงานที่พร้อมรอให้การช่วยเหลืออยู่ ข่าวดีล่าสุดก็คือ ระดับน้ำเริ่มลดลงแล้วอย่างต่อเนื่องในปัจจุบัน

โดยรวมแล้วตั้งแต่วันเกิดเหตุ แม้จะมีความพร้อมด้านกำลังเจ้าหน้าที่ และอุปกรณ์ในการทำงาน สิ่งที่เป็นอุปสรรคสำคัญก็คือ สภาพทางกายภาพของพื้นที่ และสภาพอากาศที่แปรปรวน ส่งผลต่อแผนการปฏิบัติซึ่งต้องใช้บุคลากร ทรัพยากร และความร่วมมือจากหลายหน่วยงานร่วมกัน เราเข้าใจดีถึงความสำคัญ ในการรักษาชีวิตของผู้ที่ยังมีลมหายใจ ซึ่งเป็นเรื่องใหญ่ของทุกครอบครัว ท้ายที่สุดแล้วไม่ว่าการเก็บกู้ร่างผู้เสียชีวิตจะดำเนินไปอย่างไร ก็ขอให้ทุกๆฝ่ายประเมินสถานการณ์ด้วยเหตุและผล เห็นใจและให้กำลังใจซึ่งกันและกัน เราหวังว่าการรอคอยครั้งนี้ คงจะจบลงในอีกไม่ช้า ในฐานะของคนไทยในประเทศไทย ขอส่งความปรารถนาดี ผ่านครอบครัวผู้เสียชีวิต ไปยังเจ้าหน้าที่ซึ่งมีส่วนเกี่ยวข้องทุกท่าน ขอให้กระแสน้ำและสภาพอากาศเป็นใจ ให้ทุกท่านที่รอคอย สามารถดำเนินการนำร่าง 2 นักศีกษาไทยผู้จากไป กลับคืนสู่อ้อมกอดครอบครัวและประเทศไทย ได้อย่างราบรื่นในเร็ววันนี้

เราเชื่อว่าน้ำใจของคนไทยนั่นยิ่งใหญ่ เราคงไม่ดูหมิ่น และไม่มีเจตนาแบ่งแยกเชื้อชาติชนชั้น หรือลดทอนกำลังใจ ในขณะที่ทุกท่านกำลังพยายามช่วยลูกหลานไทย ให้ได้กลับบ้านแม้จะเป็นร่างที่ไร้ลมหายใจแล้วก็ตาม จริงมั้ยครับ

Fresno California Car Crash – an Analysis of Facts

First of all, we would like to express our condolences to the families of the two Thai students who were the victims of a car crash in the Kings River in the Fresno area of California (Fresno County). The response has been widely criticized for timing and recovery operations that seem to drag on too long. As people who work in search and rescue, we would like to share some facts and thoughts, and to point out various factors involved. Please find our analysis below.

If a car accident happens in a normal, urban area such as a road, or a road shoulder, rescue can occur fairly quickly and without much risk, as there is easy and safe access to the accident site. This case in King’s River is not one of those cases. There are several factors that have hindered speedy recovery operations. These are as follows:

  • Physical location of the accident site: 180 (Freeway 180) is a road with some beautiful scenery. Tourists drive this route specifically for the scenery and to take photos. There are skiing spots, camping, fishing, and resort accommodations. This road is a mountainous road which has a lot of turns and care must be taken whilst driving, and high speed is not recommended. This route is usually not driven by those who are not familiar with its topography. The point where the car left the road is on a sharp curve, with a barrier to reduce the force of impact. The height of the road down to the point where the car falls is approximately 640 feet (about 195 m) in depth to the ravine below which has no access road.
  • Location and condition of the vehicle: the vehicle suffered a collision or loss of control and then went downhill, eventually coming to a stop on the rocks in the middle of the river. There are rapids not far from where the car came to rest. The current is still high and strong at the moment, and access on foot from the river is impossible. If there is a change of current or any other change to the vehicle’s balance, it may move location or be swept into the river and change location. Information from the Royal Thai Consulate General in Los Angeles states that “the front of the car is submerged in water. The end of the car is not submerged and can be seen. The car’s air bags worked on all sides, and the mirrors on almost every side of the car are submerged in the river. You cannot see inside the car”. Confirmation of the condition of the victims is impossible at this point.
  • Volume and tides: Although the Kings River is not a vast river, currently there is a period of heavy rains and intense water flow. Daily levels change over time based on the weather assessment. High in the mountains of California, there has been a greater than average snowfall, which has led to a larger melt runoff than previous years. This makes the pattern of runoff and rapids, and the water level is higher than normal. The recent water level is about 6 feet (2 meters) and the car is under water and therefore, under pressure.
  • Water Temperature: The King’s River is composed partially from the snow melt runoff from the mountain. Where the melt occurs, the water is obviously colder in temperature, akin to the water in an ice chest. The average water temperature in the area of the vehicle is about 2 degrees Celsius (about 35 degrees Fahrenheit) and varies with current weather conditions. Cold water affects the body and even health people can not last long in such cold temperatures.
  • Victim Injuries: The victims should be expected to have serious injuries from the collision. The vehicle dropped at a high speed from approximately 195m (Equivalent to half the height of Baiyoke Tower, the highest tower in Bangkok. The highest point of the Baiyoke Tower is 328m and includes and antenna.) In this case, death was probably instantaneous. If there were survivors in the early stages of the accident, even a normal healthy person, the water temperature would cause loss of consciousness in no more than thirty (30) minutes. Within 1 hour of non-treatment, a fatality could occur due to low core body temperature. An injured person would not be able to withstand both the injuries from the collision and the cold water for very long.
  • Changing Circumstances: In medical terms, the more time (i.e. more than an hour after the incident), chances of survival are almost non-existent. At this point in time, more than two weeks have passed. Today (13 Aug 2017), it is no longer a rescue mission, it has changed to a recovery of the deceased. The race against time to help the survivors stay safe is no longer a matter of urgency, because there is no longer any chance of survivors waiting for help. The important next step is strong and feasible planning to safely recover the bodies and prevent any other casualties and minimize risk to the recovery personnel.
  • Accessibility: Vehicles that fall beyond 195 meters are certainly beyond repair. The front, rear, and roof of the vehicle had all collapsed into the cabin and the vehicle is stuck on the rocks in the middle of the river in a deep ravine where the river current is strong and cold. The height alone is not the only challenging obstacle, access to the scene may not be difficult for a qualified climber or rope rescue team expert, but in this case, access to the car either by rappelling or lowering down from the road or an aircraft, would just be the beginning of the work on this crisis situation. The goal is to retrieve the deceased in a successful and secure manner with liminal risk.
  • Recovery Mechanics: Body removal from the vehicle in this case is much more difficult than securing access to the scene. Special tools such as a Combitool that can work under water will need to be brought in and relies on an expert operator. Cutting a demolished vehicle in rapids in an unsafe spot with no firm position from which to stand is obviously very dangerous. The vehicle itself can always be pushed out from the position it is currently in, to an even more precarious spot in the river. To stand and cut the vehicle, the rescuer must be in possession of great strength to both operate the equipment and fight the current and water temperature. In point of fact, not many can stand still in the rapids and the cold, and this method carries very high risk to the rescuer.
  • Possible risks: If a rescuer is able to rich the vehicle, the risk doesn’t end there. While cutting, the car parts will be moved with the river current. The impact of the rushing water can flip the vehicle over onto its side, or push the vehicle away from its original location. Hopefully, the vehicle will remain stationary and not be moved by the rapids. There must be careful planning and use of the equipment, not to mention the physical problems of the water. The first thing that needs to be done to safely cut the vehicle is to stabilize it. In the case of a vehicle accident on a flat surface such as a road, one would use braces around the vehicle, such as struts and lift bags to make the vehicle stable and firm. For this location and case, trying to stabilize the car with these types of methods in the rapids is almost impossible.

Some possible ways of rescue that could be implemented:

The Consulate General of the City of Los Angeles has reported that aircraft have been circulating in the area since 19.00 hrs. on Wednesday, July 26, 2017. The Fresno SAR search and rescue team have been joined by the California National Guard to discuss the likelihood of recovery of the vehicle. By using a Chinook helicopter, the vehicle can be lifted from the middle of the river. This is risky for both the pilot and rescue staff. The canyon is narrow on both sides and there is constant airflow variability. Rotor wash from the rotors combined with the updraft from the flowing water may blow the vehicle from off of the rocks, worsening the situation. Do not forget that there are two natural walls on both sides, and if there are any engine problems, the pilot has no escape route. This method could result in an accident of the rescue helicopter, endangering the lives and safety of the pilot and rescue team. That being said, when this method is used, the time and risk to other search and rescue teams is reduced. It would be a viable, but risky option. California National Guard are well trained and experienced with both the Chinook and Blackhawk helicopters used in rescue missions. They have been used in California previously to recover aircraft involved in accidents. The California National Guard has skilled rescue staff such as the Downed Aircraft Recovery Teams (DART) who are trained to rescue crashed aircraft with a helicopter. Using a helicopter there is greater risk but this risk is limited to a very small period of time. During this time everyone involved must devote full attention to the task to be performed. This limits the risk as everyone works as a team to complete the mission.

It is possible to use a helicopter to insert rescuers to the accident scene. A helicopter can be used to drop off rescuers and equipment on both sides of the river. A Reeving Highline rope system can be used to move people and equipment across and down onto the vehicle. Using the rope system as the anchor, if the vehicle shifts, the rescuers will not fall into the water, and can also be lifted back up to safety. This allows safe two dimensional movement of people and equipment across the river. When the rescuer gets to the vehicle, equipment can be used to cut the victims out of the vehicle. In this scenario, practice and coordination is required to prevent the possibility of bodies being lost when water rushes in once the vehicle is opened.

A final possibility is to wait. Superficially, it looks like the people involved just stay silent and do nothing. Such is not the case, and sometimes the truth is difficult to fathom and accept. Humans are just that, human, and cannot perform supernatural feats. In this case, the speed of recovery depends on nature’s favor, waiting for the water level to decrease. When the water level drops, the water pressure is less and the precariousness reduced. The goal of all rescue and recovery situations is the safety and security of every life. All team members await the opportunity to swiftly recover the bodies of the deceased out of respect for the deceased and their families. The good news is the water level has been decreasing but it is up to nature to determine how fast.

Since the day of the accident, the SAR team has been ready to help with both equipment and personnel, but the obstacle is the physical condition of the area and the changing weather. Implementation of a rescue or recovery plan requires personnel, resources, and working with multiple agencies. We understand the importance to prioritize the lives of the rescue teams. An incident such as this is a major tragedy for any family, no matter how the body of the deceased is recovered. Please let the experts evaluate the situation with expertise and compassion. Practice sympathy and give encouragement to each other. We hope the waiting will soon be over for the bereaved families. As Thai people in Thailand we express our deepest condolences to the families and relevant authorities. Keep in mind the river and the weather and please have patience for the correct time to recover the bodies of the two Thai students and return them to their family and their homeland of Thailand.

We believe that the kindness and generosity of the Thai people is great. We do not intend to intentionally look down and accuse people of racism, nor discourage those who are trying to help the two young Thai students, even if it’s just their bodies, to return home to their families.